Long Paper



Shira Diamond, Amit Shrira and Natti Ronel

Trauma, Memory and Transformation: Exploration of the Creative Experience of Holocaust Survivor Artists.

Holocaust survivors living today were children or adolescents when their lives were overwhelmed by incomprehensible horror. A large array of studies focused on the impact of the Holocaust suggests that, decades after, psychological vulnerability, such as symptoms of post-traumatic stress disorder and depression, still prevail among child survivors. Research on the psychological repercussions of the Holocaust has traditionally focused on pathogenic consequences. Over the past years, however, a movement appears toward a perspective which attempts to provide a platform that highlights the internal strengths and self-healing capacities rather than the pathology of individuals who have suffered in extreme situations. Adopting such a perspective, the following suggested presentation is of a study which aims to reveal and explore what may be learnt from individual survivors as they express the meaning for them of creation in art within the context of their lives, lives that have borne personal struggle, pain and possibly, eventual triumph over these tribulations.
Following the phenomenological paradigm of qualitative research, semi-structured interviews were conducted with thirty Holocaust survivor artists. To increase the depth and richness of the data, visual images were incorporated. Pieces of their artwork with great personal meaning were chosen by participants and discussed as part of the semi structured interviews.
Findings pointed to the creative experience as a procession of transformations of traumatic memory within the safety of a holding attuned space. In this space between artist and artwork, a move may occur toward ‘feeling felt’ rather than objectified, validated rather than dehumanized, and whole rather than detached and silenced.
The suggested presentation will describe the central themes emerging from this research, illustrated by examples drawn from the study results. The themes will be further discussed in light of their relevance to a more informed use of art in therapeutic work with those suffering from massive trauma.

טראומה, זיכרון וטרנספורמציה: חקר חוויית היצירה עבור אמנים שורדי שואה

שורדי שואה החיים כיום היו ילדים או מתבגרים כאשר חייהם טולטלו מזוועות השואה. מחקרים רבים, שהתמקדו בהשפעת השואה, העלו כי עשרות שנים לאחר השואה, פגיעות פסיכולוגית, כגון תסמינים של הפרעת דחק פוסט-טראומטית ודיכאון, עדיין מופיעים בקרב השורדים. המחקר על ההשלכות הפסיכולוגיות של השואה התמקד באופן מסורתי בתוצאות פתוגניות. עם זאת, במהלך השנים האחרונות, מופיעה תנועה לעבר נקודת מבט, המנסה לספק פלטפורמה המדגישה את העוצמות הפנימיות, החיוניות ויכולות הריפוי העצמי, על פני הפתולוגיה של אנשים שסבלו במצבים קיצוניים. בהסתמך על נקודת מבט זו, ההצעה הבאה היא של מחקר שמטרתו לחשוף ולחקור את מה שניתן ללמוד משורדי שואה אומנים, אשר משתפים במשמעות עבורם של יצירה באמנות ומקומה בחייהם, חיים שידעו. מאבק, כאב, ואולי, אף ניצחון בסופו של דבר על פני סבל עמוק.
בהתאם לפרדיגמה הפנומנולוגית במחקר איכותני, ראיונות חצי מובנים נוהלו עם שלושים שורדי שואה. על מנת להגדיל את עומק, היקף ועושר הנתונים, שולבו בפרק הממצאים יצירות האמנות. היצירות נבחרו על ידי המשתתפים עצמם כעבודות משמעותיות במיוחד, ובכך נוסף רובד חזותי לדיווחיהם המילוליים באשר למשמעות חווית היצירה באמנות עבורם.היצירות שנבחרו נדונו כחלק מהריאיון החצי מובנה.
הממצאים הצביעו על חוויה היצירה כתהליך של טרנספורמציה של זיכרון טראומטי מתוך הביטחון של מרחב של מכוונות והכלה . בתוך מרחב זה שמתקיים בין האמן ליצירתו, עשויה להתרחש תנועה למקום בו היוצר "חש מורגש" ולא אובייקט, חש תיקוף ולא דה-הומניזציה, וחש שלם ולא מנותק ומושתק. ההצגה המוצעת תתאר, תסביר ותסכם את התמות המרכזיות העולות ממחקר זה, תוך מתן דוגמאות השואבות מתוצאות המחקר. התמות יידונו לאור הרלוונטיות שלהן לשימוש מושכל יותר באמנות בעבודה טיפולית עם הסובלים מטראומה מסיבית.

Shira Diamond

Dr. Shira Diamond is an art therapist and clinical supervisor practising in Jerusalem. She serves as lecturer in the Master's degree programme in Art Therapy at Bar Ilan University and David Yellin College. Her main research interest is in the exploration of creative processes, in both individual and group contexts, and the way these may relate to coping with trauma and mental distress.

Diamond, S. & Lev-Wiesel, R. (2016). Recollections of being in child expressive arts group therapy: A qualitative study of adult former clients’ conceptions of their therapy as children. International Journal of Group Psychotherapy, 66, 401-42.

Diamond, S. & Shrira, A. (2018). Psychological vulnerability and resilience of Holocaust Survivors engaged in creative art. Psychiatry Research, 264, 236-243.

Diamond, S., Shrira, A. & Ronel, N. (2020). From a world of threat to a world at which to wonder: Self-transcendence through creation in art among elderly Holocaust survivors. Psychological Trauma: Research, Therapy, Policy, 12(6), 609-618.

Diamond, S. & Shrira, A. (Accepted). From ‘a nothing’ to something special: Art and caring attunement in the creative experience of Holocaust survivor artists. Psychology of Aesthetics, Creativity and the Arts.

2019: Diamond, S., Shrira, A., & Ronel, N. Combining semi-structured interviews and relational viewing of art work: The exploration of growth among Holocaust survivor artists. International workshop on: Arts based methods to access salutogenic coping of marginalized populations Research Workshop of the Israel Science Foundation, Ben-Gurion University of the Negev, March 18, 2019.

Recent Publications