Abbing, Annemarie

The effectiveness of anthroposophic art therapy in the treatment of anxiety in adult women: a randomized controlled trial

De effectiviteit van beeldende therapie bij de behandeling van angst bij volwassen vrouwen: een gerandomiseerde gecontroleerde studie (RCT)

Annemarie Abbing

Abbing AC1,2, Baars EW1, de Sonneville2 L, Ponstein, AS1, Swaab H2

1 Faculty of Health, University of Applied Sciences Leiden, The Netherlands

2 Clinical Neurodevelopmental Sciences, Faculty of Social Sciences, Leiden University, The Netherlands

Objectives: Art therapy as additional treatment for anxiety is an accepted option in clinical practice, but scientific evidence for its efficacy is lacking, since this intervention has been little studied. The aim was to study the effectiveness of anthroposophic art therapy (AAT) on anxiety in adult women.

Methods: Design: an RCT comparing AAT versus a wait list (WL) group on anxiety symptom severity, quality of life and emotion regulation. Moderating and predictive factors were additionally analysed. Participants were women, aged 18-65 years, diagnosed with generalized anxiety disorder, social phobia or panic disorder, and moderate to severe anxiety symptoms.

Results: Both per-protocol and intention-to treat analyses demonstrated effectiveness of three months AAT compared to WL, showing a reduction in anxiety and an increase in quality of life (large effects), and an improvement in accessibility of emotion regulation strategies (medium effect). Treatment effects remained stable after three months follow-up. The improvement in emotion regulation moderates the improvement in anxiety level, particularly the acceptance of emotions. Baseline anxiety and emotion regulation levels are predictors of treatment success. 

Conclusions: AAT is superior to wait list in reducing anxiety symptoms, improving quality of life and emotion regulation. Future RCTs should focus on cost-effectiveness, using active controls (treatment as usual).

Outcomes on stress responsivity and executive functioning (behavioural EF as well as performance EF) will also be presented at the conference.


De effectiviteit van beeldende therapie bij de behandeling van angst bij volwassen vrouwen: een gerandomiseerde gecontroleerde studie (RCT)

Achtergrond: beeldende therapie als aanvullende behandeling van angst is een geaccepteerde optie in de klinische praktijk, maar wetenschappelijk bewijs voor de werkzaamheid ontbreekt, omdat er nog weinig onderzoek is gedaan naar deze interventie. Het doel was om de effectiviteit van antroposofische beeldende therapie (ook wel Kunstzinnige therapie (KT) genoemd) op angst bij volwassen vrouwen te bestuderen.

Methode: een RCT, met een KT groep (3 maanden therapie) versus een wachtlijst (WL) groep (3 maanden wachttijd), met als uitkomstmaten: angstsymptomen, kwaliteit van leven en emotieregulatie. Modererende en voorspellende factoren werden bovendien geanalyseerd. Deelnemers waren vrouwen in de leeftijd van 18-65 jaar, gediagnosticeerd met gegeneraliseerde angststoornis, sociale fobie of paniekstoornis en matige tot ernstige angstsymptomen.

Resultaten: zowel per protocol en intention-to-treat analyses toonden effectiviteit van KT aan in vergelijking met WL. Gevonden warden een vermindering van angst en een toename in kwaliteit van leven (grote effecten) en een verbetering in toegankelijkheid van emotieregulatie strategieën (gemiddeld effect). Behandelingseffecten bleven stabiel na drie maanden follow-up. De verbetering van de emotieregulatie medieert de verbetering van het angstniveau, met name de acceptatie van emoties. Angst- en emotieregulatie niveaus op baseline zijn voorspellers van behandelingssucces.
Conclusies: KT is effectief in het verminderen van angstsymptomen, het verbeteren van de kwaliteit van leven en het reguleren van emoties. Toekomstige RCT's moeten gericht zijn op kosteneffectiviteit, en gebruikmaken van actieve controles (treatment as usual).

Uitkomsten op gebied van stressregulatie (hartslag en huidgeleiding) en executief functioneren (zowel gedragsmatig als neurocognitief) zullen eveneens worden gepresenteerd.



Annemarie Abbing (1979) studied Art Therapy at the University of Applied Sciences in Leiden. She graduated in 2001 and continued her education at Utrecht University, where she studied Veterinary Medicine. She obtained her doctoral degree, with a specialization in Public Health, in 2005.

From 2010, she worked as a fundraiser, project developer and subsequently researcher at the Professorship Anthroposophic Healthcare at the University of Applied Sciences Leiden.

She started her PhD research in 2013, aimed at the development of case report methodology for use in art therapy. From 2016 she studied the effectiveness and working mechanisms of anthroposophic art therapy in anxiety in adults.

Presenter Photo

Recent Publications

Abbing, A., Ponstein, A., Kienle, G., Gruber, H., Baars. E (2016). The CARE-AAT Guideline: Development and testing of a consensus-based guideline for case reports in anthroposophic art therapy.  International Journal of Art Therapy, DOI: 10.1080/17454832.2016.1170054

Abbing, A., Ponstein, A., van Hooren, S., de Sonneville, L., Swaab, H., & Baars, E. (2018). The effectiveness of art therapy for anxiety in adults: A systematic review of randomised and nonrandomised controlled trials. PLoS ONE 13(12): e0208716. 

Abbing A, Baars EW, de Sonneville L, Ponstein AS and Swaab H (2019). The Effectiveness of Art Therapy for Anxiety in Adult Women: A Randomized Controlled Trial. Frontiers in Psychology. 10:1203. doi: 10.3389/fpsyg.2019.01203

Abbing A, de Sonneville L,  Baars E, Bourne D,  & Swaab H (submitted). Stress regulation and executive functioning in women treated for anxiety with art therapy.

Abbing, A.C., Baars, E.W., Van Haastrecht, O. ,& Ponstein, A.S. (submitted). Acceptance of anxiety through art therapy. A case report exploring how art therapy addresses emotion regulation and executive functioning.


2018: Developing evidence-based practice for art therapy. Conference at University of Applied Sciences Leiden, The Netherlands, 30 August.

2017:  Case Report Methodology – 49th International MusicTherapy Conference, Zutphen, The Netherlands, 26 May.

2017: Poster presentation at WCIHM (World Congress Integrative Health & Medicine), Berlin, Germany, 3-5 May.

2017: Does art therapy work? Conference at University of Applied Sciences Leiden, The Netherlands,11 March.